La réalité virtuelle est-elle la prochaine frontière du diagnostic d’Alzheimer?

Par - 3 juin 2019

Une nouvelle recherche visant à mettre en évidence le potentiel des nouvelles technologies pour diagnostiquer les maladies a suggéré que la réalité virtuelle pourrait jouer un rôle crucial dans la surveillance de la maladie d’Alzheimer.

 

La démence est un terme général qui décrit l’affaiblissement des fonctions cognitives telles que la mémoire, la pensée et la communication. Le déclin cognitif associé à la démence est progressif et les personnes peuvent passer par différentes étapes. Une déficience cognitive légère (MCI) est un stade précoce de la démence, mais certaines personnes atteintes de MCI ne développent pas la maladie d’Alzheimer. L’ICM peut résulter d’une anxiété ou d’un vieillissement normal, il est donc important d’établir la cause pour évaluer le risque de démence. La maladie d’Alzheimer est le type de démence le plus répandu. Selon l’Organisation mondiale de la santé (OMS), environ 50 millions de personnes dans le monde sont atteintes de démence.

Les médecins diagnostiquent la démence chez environ 10 millions de personnes chaque année et 60 à 70% de ces nouveaux diagnostics détectent la maladie d’Alzheimer. Plusieurs tests cognitifs peuvent évaluer la démence, mais récemment, des chercheurs ont exploré le potentiel des nouvelles technologies pour surveiller cette maladie. Une nouvelle étude de l’Université de Cambridge au Royaume-Uni – dont les résultats figurent maintenant dans la revue Brain – montre que la réalité virtuelle peut être plus précise que les tests standard.

Test des problèmes de navigation
Le cortex entorhinal fait partie d’un “satnav” interne qui nous aide à nous déplacer et à ne pas nous perdre; c’est aussi l’une des premières régions du cerveau endommagées par la maladie d’Alzheimer.

Le professeur John O’Keefe, de l’University College London (UCL) au Royaume-Uni, a découvert ce système de positionnement dans le cerveau et a ensuite remporté un prix Nobel de physiologie ou de médecine.

Les tests cognitifs actuels étant incapables de détecter les difficultés de navigation, une équipe de chercheurs du département de neurosciences cliniques de l’Université de Cambridge – en collaboration avec le professeur Neil Burgess de l’UCL – a mis au point un test de navigation en réalité virtuelle.

Les chercheurs ont recruté 45 personnes avec MCI et 41 personnes sans. Ils leur ont tous donné un casque VR et leur ont demandé de marcher dans un environnement simulé.

Pour rechercher des biomarqueurs de la maladie d’Alzheimer chez les personnes atteintes de MCI, les chercheurs ont prélevé des échantillons de leur liquide céphalo-rachidien (LCR). Douze des participants ont été testés positifs. Dans l’ensemble, ceux avec MCI ont eu de moins bons résultats au test de navigation que ceux sans MCI.

L’étude a montré que les personnes avec MCI avec des marqueurs positifs du LCR étaient moins performantes que celles avec des marqueurs négatifs du LCR. En outre, le test de navigation VR était plus efficace que les tests standard pour différencier les personnes présentant un MCI à risque faible ou élevé de démence.

“Ces résultats suggèrent qu’un test de navigation VR  serait peut-être plus efficace pour identifier une maladie d’Alzheimer précoce que des tests que nous utilisons actuellement en clinique et dans des études de recherche”, déclare Dennis Chan, Ph.D., qui a dirigé l’équipe.

 

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